L’éducation des chiens peut être divisée en dressage obligatoire et facultatif. Ce dont il a besoin pour survivre fait partie du dressage obligatoire. Tout ce qui va au-delà, comme les ordres des humains, les tours et les sports canins, relève de dressage facultatif. Cependant, les deux suivent les mêmes processus d’éducation; le comportement d’éducation associatif ainsi que l’éducation par observation et imitation jouent un rôle.

Comportement d’apprentissage associatif chez les chiens

Le comportement de dressage associatif est basé sur le principe de la cause du stimulus et de la réaction. Votre chien combine un certain stimulus avec une réaction correspondante en une demi-seconde. Si l’animal constate que le même stimulus est toujours suivi de la même réaction, il l’enregistre en règle générale et s’en souvient. S’il veut obtenir cet effet à l’avenir, il sait qu’il doit d’abord s’occuper de la cause.

Par exemple : vous voulez apprendre à votre chien le commandement “assis”. Au début, vous dites “assis” jusqu’à ce que votre chien s’assoie et vous le récompensez immédiatement avec de la nourriture. Si vous répétez cela assez souvent, votre petit chien comprendra qu’il recevra quelque chose d’agréable en retour dès qu’il s’assiéra sur l’ordre “Assis”. Au début, vous aurez besoin de beaucoup de gâteries pour le motiver, mais peu à peu, votre chien stockera les informations essentielles – qu’il est agréable d’écouter son maître.

Afin de renforcer le comportement de dressage associatif, c’est-à-dire d’amener les chiens à intérioriser une certaine règle à la rappeler automatiquement, l’utilisation du renforcement positif et négatif dans la formation des animaux est utile. Dans le premier cas, l’animal reçoit une récompense et on lui ajoute quelque chose d’agréable. Avec ce dernier, quelque chose de désagréable est corrigée. En outre, il y a aussi la punition positive (controversée, car elle fonctionne avec des méthodes d’entraînement aversives). Ici, le chien a des comportements désagréables non désirés. La punition négative interrompt quelque chose d’agréable.

Si, par exemple, votre animal tire sur la laisse pendant la marche, la punition négative est que vous vous arrêtez. S’il se détend, vous continuez et appliquez un renforcement négatif. Ainsi, le chien apprend progressivement que la promenade agréable est interrompue lorsqu’il tire sur la laisse et se poursuit lorsqu’il s’arrête. Dans ce cas, la punition positive serait un coup sur la laisse, le renforcement positif serait des éloges, des caresses ou de la nourriture lorsque le chien se détend.

Comportement de dressage social par l’observation et l’imitation

Cependant, le comportement de dressage du chiot ne fonctionne pas seulement en recueillant ses propres expériences et les associations qui en résultent. L’observation, suivie de l’imitation, est également une méthode de dressage importante chez la meute. Le comportement d’apprentissage social des chiens entre eux est basé dans une large mesure sur l’observation et l’imitation ; les petits chiens apprennent tout ce qui est important en termes de communication et de comportement canin auprès des membres plus âgés de la meute et de leurs parents. Cela comprend les dangers, les informations sur les ennemis potentiels, mais aussi sur les sources de nourriture et autres ressources.

Le chiot observe avec les chiens expérimentés qu’un certain comportement est suivi d’un effet correspondant. S’ils veulent obtenir cet effet, les animaux essaient eux-mêmes le comportement observé – et le processus d’éducation bat déjà son plein. Avec le temps, les apprenants volontaires comprennent qu’il vaut la peine pour eux de prêter attention au comportement de leurs congénères et de l’imiter si nécessaire. Vous pouvez en faire usage pour le dressage du chiot en faisant comprendre à votre petit chiot qu’il est payant pour lui d’observer son maître et, si nécessaire, d’imiter vos comportements ou de montrer un comportement correspondant sur commande.